美国经济需要求职者,而非只是需要工作岗位。2014年1月10日周五公布的报告显示,12月新增工作岗位只有7.4万个,显得很疲弱。但平均来看,2013年每月新增18.2万个工作岗位,相当于进一步稳定回升。12月失业率降至6.7%,更是锦上添花。惟劳动参与率仍是下滑,将是经济成长的一大包袱。

  上个月新增工作岗位偏少,部分要怪罪于严冬气候,其中最明显的是建筑业工作岗位减少了1.6万个。11月新增工作岗位上修了3.8万个,加上政府新增就业小幅下滑,使得民间领域看来有点乐观。

  失业率大幅减少了0.3个百分点,是个好兆头。然把就业成长迟滞和失业率下滑合起来看,只是突显出劳动参与率再次下滑,降至62.8%。

  这与10月受到扭曲的数据一样,劳动参与率为1978年以来最低。2013年劳动参与率趋于平稳,但尚未转升。就业和劳动参与率要回到危机前的水准,还有一段长路要走,而且长期失业数量仍然居高不下。

  这将会抑制经济成长,直接原因是有太多人退出劳动市场,间接原因是联邦政府和州政府预算需编列庞大的福利支出。如果劳动参与率保持低迷,当失业率降至6.5%以下时,美国联邦储备理事会(美联储/FED)或许不认为有升息的必要。美联储曾表示或许会如此,因为当参与率没有增加时,这样的失业率水平并不能表明劳动市场健康。

  假设总就业人口不变,但参与率为66%(从2004-2008年大都持稳在该水准),那么上个月的失业率应该是约11%。尽管这可能与美国人口年龄结构的变化有一定关系,但其仍反映出就业市场仍低于平均水准。经济若要欣欣向荣,劳工必须参与劳动市场、积极地找工作,并提高自己的工作技能。这需要明智的政策,也需要时间。

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